Filtración expone los tratos secretos de Ericsson con ISIS en medio de la ola de corrupción en Irak

Internacionales 28 de febrero de 2022 Por Juan Rodriguez
El asediado gigante sueco de telecomunicaciones ocultó años de soborno y fraude en la nación devastada por la guerra y lidió con acusaciones de corrupción no reveladas en más de una docena de otros países. POR SYDNEY P. FREEDBERG.
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Ericsson con ISIS. Imagen: Rocco Fazzari / ICIJ

Fuente: ICIJ. Link: https://www.icij.org/investigations/ericsson-list/ericsson-leak-isis-iraq-corruption/

El gigante de las comunicaciones electrónicas Ericsson solicitó permiso del grupo terrorista conocido como Estado Islámico para trabajar en una ciudad controlada por ISIS y pagó para contrabandear equipos a las áreas de ISIS en una ruta conocida como "Speedway", según un informe de investigación interna filtrado obtenido por el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación.

El informe revela que la empresa con sede en Suecia realizó decenas de millones de dólares en pagos sospechosos durante casi una década para mantener su negocio en Irak, financiando fondos para sobornos, viajes al extranjero para funcionarios de defensa y pagos a través de intermediarios a ejecutivos corporativos y posiblemente terroristas.

La investigación interna describe un patrón de soborno y corrupción tan generalizado, y una supervisión de la empresa tan débil, que millones de dólares en pagos no pudieron contabilizarse, todo mientras Ericsson trabajaba para mantener y expandir redes celulares vitales en uno de los países más corruptos. en el mundo. La revisión, que no se ha hecho pública, cubre los años 2011 a 2019.

El negocio de Ericsson en Irak dependía de reparadores políticamente conectados y subcontratistas no investigados. Estuvo marcado por contratos falsos, facturas infladas, estados financieros falsificados y pagos a "consultores" con descripciones de trabajo nebulosas. En un caso, un miembro de una poderosa familia kurda, los Barzanis, recaudó 1,2 millones de dólares para “facilitar al presidente” de un operador de telefonía móvil, también un Barzani, dice el informe.

La mayor parte de la conducta corrupta se produjo después de que Ericsson, un actor clave en la batalla de Occidente con China por el futuro de las comunicaciones globales , reconoció en 2013 que estaba cooperando con las autoridades estadounidenses que investigaban las denuncias de soborno en otros lugares. La investigación de EE. UU. resultó en un acuerdo de soborno de mil millones de dólares en 2019 con el Departamento de Justicia de EE. UU. y la Comisión de Bolsa y Valores. El acuerdo no menciona a Irak.

ICIJ compartió los registros filtrados con The Washington Post, SVT en Suecia y otros 28 socios de medios en 22 países como parte de un proyecto conocido como la Lista Ericsson . ICIJ y sus socios verificaron la autenticidad de los registros y pasaron meses examinando otros documentos y entrevistando a ex empleados, funcionarios gubernamentales, contratistas y otros expertos de la industria en Irak, Londres, Washington, Jordania, Líbano y otros lugares.

Los documentos filtrados incluyen 73 páginas de un informe de 79 páginas sobre el negocio de Ericsson en Irak, incluidos resúmenes de 28 entrevistas con testigos y 22,5 millones de correos electrónicos.

El ICIJ y las organizaciones de noticias asociadas enviaron preguntas detalladas a Ericsson sobre la revisión interna secreta. En lugar de responder, Ericsson emitió una declaración pública el 15 de febrero reconociendo “faltas de conducta relacionadas con la corrupción” en Irak y posibles pagos a ISIS.

El director ejecutivo de Ericsson, Börje Ekholm, también concedió entrevistas a medios de comunicación que no estaban en posesión de los documentos filtrados. Dijo que Ericsson pudo haber realizado pagos ilícitos, pero que la empresa a menudo había tenido problemas para identificar al beneficiario final.

“No podemos determinar a dónde va realmente el dinero, pero podemos ver que ha desaparecido”, dijo Ekholm a un periódico sueco.

Ericsson citó su "compromiso con la transparencia" en sus recientes divulgaciones. Pero la compañía no mencionó otras investigaciones internas descritas en los documentos filtrados.

Los registros muestran que, además de Irak, la empresa examinó presuntas conductas indebidas en Líbano, España, Portugal y Egipto. Además, una hoja de cálculo enumera las investigaciones de la empresa sobre posibles sobornos, lavado de dinero y malversación de fondos por parte de empleados en Angola, Azerbaiyán, Baréin, Brasil, China, Croacia, Libia, Marruecos, Estados Unidos y Sudáfrica. Estas sondas no se han descrito previamente.

Una decisión de 2014 es fundamental para Ericsson en Irak. Mientras ISIS conquistaba pueblos, saqueaba casas y decapitaba rehenes, dos empleados propusieron detener las operaciones en Mosul y en otras partes del país. Altos ejecutivos regionales rechazaron la recomendación. Salir “destruiría nuestro negocio”, según cita el informe a los ejecutivos.

Menos de un mes después, Ericsson le pidió a un socio regional, Asiacell Communications, que buscara "permiso de la 'autoridad local ISIS'" para continuar trabajando en Mosul, lo que llevó a combatientes armados de ISIS a secuestrar a un jefe de equipo con un subcontratista de Ericsson, según el informe y la víctima del secuestro. Asiacell no respondió a las repetidas solicitudes de comentarios.

Los investigadores de Ericsson dijeron que no podían descartar la posibilidad de que la empresa financiara el terrorismo a través de sus subcontratistas, aunque no pudieron identificar a ningún empleado de Ericsson como “directamente involucrado”.

El departamento de cumplimiento de Ericsson, que monitorea las actividades de la empresa transnacional, preparó los registros confidenciales con la ayuda de Simpson Thacher & Bartlett, una poderosa firma de abogados de Nueva York, que manejó su defensa en la investigación de sobornos de Estados Unidos.

La revisión interna, aunque condenatoria, a menudo no logra llegar a conclusiones específicas y sugiere una investigación incompleta de algunas de las acusaciones más explosivas, incluido que se realizaron pagos a terroristas. Los investigadores internos no entrevistaron a funcionarios de la principal empresa de transporte que transportaba equipos de Ericsson a través del territorio de ISIS ni a los subcontratistas de los que dependía la empresa para trabajar en Mosul, controlada por ISIS, por ejemplo.

Las preguntas de ICIJ y sus socios que Ericsson se ha negado a abordar incluyen por qué se ascendió a un ejecutivo regional durante la investigación de corrupción y por qué las operaciones de la empresa en Irak pusieron en riesgo la vida de los trabajadores.

No está claro cuánto sabían el Departamento de Justicia y la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU. sobre los abusos en Irak o si Ericsson reveló completamente sus hallazgos internos a las agencias. El Departamento de Justicia y la SEC se negaron a comentar sobre cualquier aspecto del caso Ericsson. Simpson Thacher no respondió a las solicitudes de comentarios.

Ekholm dijo a Reuters que el acuerdo de 2019 “limita nuestra capacidad de comentar sobre lo que se divulga o no”.

Dijo que la compañía optó por no revelar la investigación de Irak porque “la materialidad de nuestros hallazgos no superó nuestro umbral para hacer una divulgación”.

El valor de las acciones de Ericsson se desplomó $ 4.4 mil millones, o más del 10%, el día después de que Ekholm admitiera que la compañía podría haber pagado a ISIS.

Los bufetes de abogados pronto comenzaron a solicitar a los inversores de Ericsson una posible demanda alegando que la empresa retuvo "información material" sobre posibles pagos a militantes.

En un comunicado de prensa, la compañía dijo que estaba “comprometida a realizar negocios de manera responsable, aplicando estándares éticos en términos anticorrupción, humanitarios y de derechos humanos”.

'Sobornos, coimas y malversación de fondos'
El informe interno alega que al menos 10 empleados actuales y anteriores violaron el código de ética de Ericsson. Entre las “infracciones” identificadas por el informe se encuentran el soborno, el fraude, el lavado de dinero y la obstrucción de la investigación.

Ericsson colmó a los clientes con obras de arte, ropa y otros beneficios como iPads, relojes y bolígrafos Mont Blanc, dice el informe. Pagó los viajes a España y Suecia de 10 funcionarios del Ministerio de Defensa iraquí.

En su comunicado de prensa reciente, Ericsson dijo que había tomado medidas disciplinarias y que varios empleados habían dejado la empresa como resultado de la investigación. Pero otros empleados implicados en mala conducta permanecen en Ericsson. Al menos uno fue ascendido.

Los investigadores descubrieron que Elie Moubarak, gerente de cuentas de Ericsson para Korek Telecom, un operador de telefonía móvil y el mayor cliente de la compañía en Irak, incurrió en “corrupción e irregularidades financieras”.

En un caso, Moubarak pidió una “donación” de 50.000 dólares a las fuerzas Peshmerga de Kurdistán “para luchar contra ISIS”, dice el informe. La milicia estaba dirigida por Sirwan Barzani, también un importante accionista de Korek y presidente de la junta en ese momento. La solicitud oficial indicó que la donación era para beneficiar a los refugiados y niños desplazados en Kurdistán, dice el informe.

Rafiah Ibrahim, el ejecutivo de la compañía a cargo de Medio Oriente y África, respaldó la donación para “tratar de sacar provecho del presidente de Korek”, dice el informe. Ericsson canalizó el dinero a través de un grupo caritativo. Los investigadores internos no pudieron identificar a los beneficiarios finales.

Ibrahim fue nombrada vicepresidenta senior y miembro del equipo ejecutivo bajo Ekholm en 2017, y se convirtió en asesora de Ekholm en 2019. Moubarak fue ascendido a gerente de país de Irak en 2019. Ni Ibrahim ni Moubarak respondieron a las solicitudes de comentarios.

Un negocio vulnerable al soborno
Los problemas de Ericsson en Irak ilustran el riesgo de corrupción en la industria de telecomunicaciones de 1,6 billones de dólares. Grandes ganancias pueden fluir de las licencias gubernamentales y los contratos de equipos de telecomunicaciones, y la aplicación antisoborno es débil. Hacer negocios en Irak “puede en sí mismo plantear importantes riesgos políticos, financieros y legales y requiere controles diligentes”, dice la revisión interna.

La investigación también llama la atención sobre el manejo del crimen corporativo por parte del Departamento de Justicia. El acuerdo de mil millones de dólares con Ericsson en 2019 fue uno de los más grandes de la historia, y la compañía admitió haber cometido sobornos y otras conductas indebidas en Yibuti, China, Vietnam, Indonesia y Kuwait entre 2000 y 2016.

Según el acuerdo, conocido como acuerdo de enjuiciamiento diferido, Ericsson evitó un juicio penal y ninguno de sus principales ejecutivos rindió cuentas. El gobierno de EE. UU. se reserva el derecho de presentar cargos si decide que Ericsson no ha cumplido con los términos del acuerdo, incluida la divulgación de acusaciones de irregularidades.

Los críticos dicen que tales acuerdos, negociados por los fiscales y los abogados defensores corporativos a puertas cerradas, protegen a los altos ejecutivos del enjuiciamiento penal y no brindan un castigo efectivo. Los accionistas inocentes sufren, dicen, en lugar de los ejecutivos culpables.

En octubre, Ericsson dijo que recibió una notificación del Departamento de Justicia de que había violado su acuerdo de culpabilidad “al no proporcionar ciertos documentos e información fáctica”. Ekholm le dijo a un periódico sueco que la violación no estaba relacionada con Irak.

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